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Les règles de prononciation du “th” en anglais

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Souvent problématique pour les apprenants francophones, nous allons aborder dans ce cours la prononciation du -TH en anglais.

Les lettres -TH peuvent renvoyer à 2 sons distincts en anglais :

  1. Le soft -TH, noté /θ/, comme dans mouth.
  2. Le hard -TH, noté /ð/, comme dans mother.

Aucun de ces deux sons n’existe en français, c’est pour cela qu’il faut porter une attention particulière à leur prononciation et ne pas les substituer à d’autres sons du français.

Que ce soit bien clair, les lettres -TH ne font jamais le son /f/, /v/ ou /z/.

Comment prononcer le -TH ?

Tout d’abord, bonne nouvelle, il n’y a que 2 façons de prononcer le -TH en anglais.

Pour ces 2 sons, la position de la langue dans la bouche est la même. Il suffit de placer le bout de votre langue entre vos dents.

Il existe :

  1. le hard -TH, noté /θ/ en phonétique, comme dans mouth, faith, thick ou bath
  2. le soft -TH, noté /ð/ en phonétique, comme dans the, this, that ou mother

En phonologie, on décrit le “hard” -TH comme sourd ou non-voisé, c’est-à-dire qu’il ne requiert pas l’utilisation des cordes vocales.

Le “soft” -TH, quant à lui, est sonore ou voisé, c’est-à-dire qu’il requiert l’utilisation des cordes vocales.

La plupart des sons de consonnes en anglais fonctionnent sur ce même principe, par paire, l’un étant sonore et l’autre sourd.

C’est le cas du P (/p/) (sourd) et du B (/b/) (sonore), du F (/f/) (sourd) et du V (/v/) (sonore), ou du S (/s/) (sourd) et du Z (/z/) (sonore)…

Pour prendre conscience de cet aspect (qui pour les 3 paires de lettres citées s’applique aussi en français), placez votre main sur votre gorge, prononcez les sons, et ressentez pour chaque paire quel son vibre dans votre gorge. Ce sont les sons sonores (ou voisés).

Les autres sont sourds ou non-voisés.

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Comment savoir si l’on doit prononcer  /θ/ ou  /ð/ ?

Malheureusement ici, comme souvent en anglais, il n’y a pas de règle fixe que l’on puisse appliquer systématiquement.

Toutefois, il y a quand même des schémas récurrents sur lesquels on peut s’appuyer selon la position du -TH dans le mot pour ne pas faire d’erreur de prononciation dans 90% des cas, et c’est déjà pas mal !

Lorsqu’il est placé au début d’un mot, d’une manière générale, on prononce:

  •  /θ/ pour les noms, les adjectifs qualificatifs et les verbes comme dans thorn, thought, thankful, threatening, throw, think
  • /ð/ pour les mots grammaticaux, c’est-à-dire ceux qui servent à la syntaxe comme les pronoms, les adverbes et les conjonctions comme dans they, then, though, there, this, that

Lorsqu’il est placé au milieu d’un mot, d’une manière générale, on prononce:

  • /θ/ pour les mots empruntés à d’autres langues. Il s’agit de mots que l’on emploie également en français (bien qu’orthographiés légèrement différemment) comme enthusiasm, lethal, method, mathematics, cathedral

Exception courantes : rythm, algorithm

  • /ð/ pour tous les autres mots comme father, mother, either, weather, together, rather, clothes

Lorsqu’il est placé à la fin d’un mot, d’une manière générale, on prononce:

  • /θ/ dans la plupart des cas comme dans bath, breath, both, faith, cloth, moth, tooth…

Exception courante : with

  • /ð/ pour les mots finissant en -THE comme dans breathe, bathe, soothe, loathe, lathe

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Comment être sûr à 100% de la prononciation du -TH ?

Il n’existe qu’une seule solution pour vous assurer de la prononciation du -TH dans un mot, c’est la recherche de sa transcription phonétique.

Généralement, les dictionnaires en ligne proposent la transcription phonétique des mots avec les variations entre anglais britannique et américain.

Ici, un exemple avec le mot together, tiré du dictionnaire Cambridge:

Source: https://dictionary.cambridge.org/fr/dictionnaire/anglais/together

Attention aux erreurs

Certaines paires de mots phonologiquement proches mais sémantiquement différents ne se distinguent que par un seul phonème, on les appelle les paires minimales.

Les francophones n’étant pas familiers avec les sons  /θ/ et  /ð/, il est fréquent qu’ils les confondent avec d’autres phonèmes. Le résultat est qu’il peuvent avoir des problèmes à comprendre ou à se faire comprendre.

Exemple de paires minimales:

AnglaisFrançaisAnglaisFrançais
faith /feɪθ/la foiface /feɪs/le visage
mouth /maʊθ/la bouchemouse /maʊs/ la souris
moth /mɒθ/le papillon de nuitmoss /mɒs/la mousse (verdure)
then /ðen/puis, ensuitezen /zen/zen
thick /θɪk/épaissick /sɪk/malade
math /mæθ/les mathsmass /mæs/la messe
bath /bæθ/la baignoirebass /bæs/le bar (poisson)

/θ/ ou  /ð/ ? A vous d’essayer de prononcer !

They think that this filthy moth is threatening their thick clothes. (audio 19)

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Ce cours d'anglais a été créé par Thomas

Titulaire d’un PGCE Modern Foreign Languages, j’enseigne les langues depuis 2007. D’abord le FLE (Français Langue Etrangère) pendant quelques années, puis l’anglais.

Au cours de de mes années d’expérience j’ai eu l’opportunité de travailler avec tous les publics (maternelle, primaire, lycée, adultes) pour divers établissements et organismes en France et à l’étranger.

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