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2 septembre 2021

Dans la conjugaison anglaise, un verbe modal permet d’exprimer le cadre dans lequel se déroule une action : possibilité, obligation, capacité, etc.

Dans cette fiche pratique, nous allons apprendre :

  • qu’est-ce qu’un modal ?
  • comment fonctionne leur conjugaison ?
  • où les placer dans des phrases simples ?
  • quels sont les auxiliaires modaux incontournables en anglais ?

Let’s go!

Qu’est-ce qu’un verbe de modalité en anglais ?

Appelés modal verbs en anglais, les auxiliaires modaux sont des verbes spéciaux extrêmement fréquents dans la langue de Shakespeare. Ils présentent des caractéristiques qu’ils ne partagent avec aucun autre verbe, et permettent l’expression du cadre dans lequel se déroule une action : possibilité, obligation, capacité, nécessité, autorisation, interdiction, suggestion, déduction, certitude, etc.

Pour faire bref : il est incontournable de les maîtriser pour comprendre la grammaire anglaise, puisque les modaux permettent d’énoncer des informations essentielles avec très peu de mots !

Quelles sont les principales caractéristiques grammaticales des auxiliaires modaux ?

Les modal verbs ne sont pas des verbes comme les autres : ils n’ont ni infinitif, ni impératif, ni forme en – ING, ni terminaison à la 3ème personne du singulier. Ce sont des sortes de « supers » verbes irréguliers !

Listons les principales règles de grammaire à connaître pour ne commettre aucune erreur quant à la conjugaison de ces auxiliaires.

Comment conjuguer les modaux ?

Conjuguer les verbes modaux est particulier puisqu’à part dare et need, ces auxiliaires n’ont :

  • ni infinitif : on ne dira jamais to can
  • ni impératif : on n’exigera jamais de quelqu’un Can!
  • ni forme en – ING : on n’emploiera jamais He’s caning
  • ni terminaison à la 3ème personne du singulier : on n’écrira jamais He cans

Retenez aussi qu’ils peuvent s’utiliser sans le verbe qu’ils qualifient, qui est alors sous-entendu.

Exemple : Can you play the piano? – Yes, I can!

→ – Tu sais jouer du piano ? – Oui !

Où placer les modaux en anglais dans une affirmation, une négation ou une interrogation ?

Ce sont des verbes dits « auxiliaires ». À quelques exceptions près, ils se placent toujours directement devant un verbe à l’infinitif, sans la particule to, et ne s’emploient jamais avec l’auxiliaire do.

À la forme affirmative, la structure est :

Sujet + modal + infinitif du verbe (sans to)

Exemple :

  • He must finish his dinner.
    Il doit terminer son diner.

À la forme interrogative, la structure est :

Modal + sujet + infinitif du verbe (sans to)

Exemple :

  • Can you call me this afternoon?
    → Tu peux m’appeler cet après-midi ?

Attention : parce que les modaux ne s’utilisent jamais avec l’auxiliaire do, on n’écrira jamais Do you can?

À la forme négative :

Enfin, on utilisera not directement après le verbe ou avec une forme contractée, sans l’usage de l’auxiliaire do.

Exemple :

  • I cannot believe it!
    → Je ne peux pas le croire !

Quels sont les auxiliaires modaux en anglais ?

La liste des modaux anglais est constituée de 12 formes verbales à connaître : can, could, may, might, shall, should, will, would, must, ought, dare, et need. Ces formes modales servent notamment à exprimer une capacité, un conseil, une demande, une habitude, une interdiction, une nécessité, une obligation, une permission, une possibilité ou encore une volonté.

Nous allons lister tous les modaux en anglais à retenir, en précisant pour chacun :

  • à quoi ils servent
  • des exemples pour mieux comprendre comment utiliser ces modaux

Verbe modal n°1 : can

Capacité

I can swim.

→ Je sais nager.

Possibilité, hypothèse

Can there be a connection between those two phenomenons?

→ Peut-il y avoir un lien entre ces deux phénomènes ?

Verbe modal n°2 : could

Could est le prétérit de can : could exprime donc les mêmes idées, avec toutefois encore plus de courtoisie.

Capacité

He couldn’t face the danger.

→ Il n’a pas pu faire face au danger.

Possibilité, hypothèse

Could you get us some wine, please?

Pourriez-vous nous apporter du vin, s’il vous plaît ?

Pour en savoir plus sur can et could, cliquez !

Verbe modal n°3 : may

May et might ont un sens très proche l’un de l’autre. Il existe toutefois deux nuances :

  • la probabilité que l’événement se réalise est plus faible avec might qu’avec may
  • might est encore plus courtois que may – mais il est utilisé bien moins couramment

Permission

You may use the phone.

→ Vous pouvez utiliser le téléphone.

Probabilité

I may need some help.

→ Je vais peut-être avoir besoin d’aide.

Concession

He may be richer than I am, but he is certainly not smarter.

→ Il est plus riche que moi, mais il n’est pas plus malin pour autant.

Souhait

May the Lord bless you and keep you.

→ Que le Seigneur te bénisse et te garde.

Verbe modal n°4 : might

Probabilité

It might rain tomorrow.

→ Il est possible qu’il pleuve demain.

Permission

Might I borrow your pen?

→ Pourrais-je vous emprunter votre stylo ?

Reproche

You might be more grateful.

→ Tu devrais faire preuve d’un peu plus de gratitude.

Pour en savoir plus sur may et might, cliquez !

Verbe modal n°5 : shall

Prédiction

I shall fear no evil.

→ Je ne craindrai pas le mal.

Interdiction

You shall not pass!

→ Vous ne passerez pas !

Demande, proposition, suggestion

Shall I turn on the lights?

→ Voulez-vous que j’allume la lumière ?

Verbe modal n°6 : should

Prédiction

That should be enough to buy a bus ticket.

→ Ce sera sûrement assez pour acheter un ticket de bus.

Conseil, recommandation, suggestion

You should go easy on the alcohol.

→ Tu devrais y aller doucement sur l’alcool.

Obligation, reproche, regret

You shouldn’t be here!

→ Tu ne devrais pas être là !

Pour en savoir plus sur should, cliquez !

Verbe modal n°7 : will

Prédiction

The sun will rise tomorrow at 8.10 am.

→ Le soleil se lèvera à 8h10 demain.

Ordre

You will do it, right now.

→ Tu vas le faire, tout de suite.

Volonté

They won’t tell me anything.

→ Ils ne veulent rien me dire.

Tendance, habitude

Boys will be boys.

→ Il faut bien que jeunesse se passe.

Verbe modal n°8 : would

Forme prétérit de will

He said he would go to the cinema.

→ Il a dit qu’il irait au cinéma.

Conditionnel

I would if I could!

→ Je le ferais si je le pouvais !

Demande polie

Would you mind closing the door?

→ Si ça ne vous dérange pas, pourriez-vous fermer la porte ?

Probabilité

That would be my father at the door.

→ Ça doit être mon père à la porte.

Habitude dans le passé

I would go to this restaurant every week.

J’allais à ce restaurant toutes les semaines.

Verbe modal n°9 : must

Obligation

I must go.

→ Je dois y aller.

Probabilité

He must have left the party.

→ Il a sans doute quitté la fête.

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Verbe modal n°10 : ought

Contrairement à tous ceux listés ci-avant, ought est considéré comme un semi-modal, parce qu’il ne partage pas toutes les caractéristiques des verbes modaux « classiques ». En effet, ought est toujours suivi de to.

Conseil

You ought to apologize to her.

→ Tu devrais t’excuser auprès d’elle.

Probabilité

The conference ought to be over before noon.

→ La conférence devrait se terminer avant midi.

Regret (au passé)

I ought to have talked to her.

→ J’aurais dû aller lui parler.

Verbe modal n°11 : dare

Comme ought, dare est aussi un semi-modal. Il peut parfaitement s’employer comme un modal, mais il peut aussi s’utiliser comme un verbe ordinaire, c’est-à-dire avec un verbe précédé de la particule to.

Défi, transgression

How dare you talk to me like that?

→ Comment oses-tu me parler ainsi ?

Verbe modal n°12 : need

À l’instar de ought et dare, need est également un semi-modal. Comme dare, il peut s’utiliser, selon la situation :

  • comme modal : need + verbe
  • comme non-modal : need to + verbe

Nécessité

I need to go to the bus station.

→ Je dois aller à la gare routière.

Modaux anglais : tableau récapitulatif

Vous voulez savoir en un clin d’œil comment choisir le bon modal anglais ? Consultez notre tableau pour ne plus commettre d’erreur !

Verbe modalValeurForme négativeÀ noter
Can→ Capacité
→ Possibilité, hypothèse
can not / cannot (formel) / can’t 
Could→ Capacité
→ Possibilité, hypothèse
could not / couldn’tPrétérit de can
May→ Permission
→ Probabilité
→ Concession
→ Souhait
may not 
Might→ Probabilité
→ Permission
→ Reproche
might notMay et might ont un sens très proche, mais la probabilité que l’événement se réalise est plus faible avec might qu’avec may, et might est encore plus courtois que may
Shall→ Prédiction
→ Interdiction
→ Demande, proposition, suggestion
shall not / shan’tModal désuet et, de fait, plutôt rare
Should→ Prédiction
→ Conseil, recommandation, suggestion
→ Obligation, reproche, regret
should not / shouldn’t 
Will→ Prédiction
→ Ordre
→ Volonté
→ Tendance, habitude
will not / won’t 
Would→ Conditionnel
→ Demande polie
→ Probabilité
→ Habitude dans le passé
would not / wouldn’tPrétérit de can
Must→ Obligation
→ Probabilité
must not / mustn’tModal proche, dans son sens, de to have to
Ought→ Conseil
→ Probabilité
→ Regret au passé
ought not to / oughtn’t toSemi-modal rarement employé à l’oral
Dare→ Défi, transgressiondare not / daren’tSemi-modal pouvant être suivi de la particule to
Need→ Nécessiténeed not / needn’tSemi-modal pouvant être suivi de la particule to

Modal verbs : le cours en PDF

Les modal verbs en vidéos

Notre cours sur les modaux en anglais continue en vidéos !

Maîtriser les modals en anglais

Les modaux anglais : tout savoir sur can - could - will - would - may - might - should - must shall

Faire la différence entre un modal, un auxiliaire et un verbe en anglais : partie 1

Quelle est la différence entre UN MODAL - UN AUXILIAIRE et UN VERBE en anglais - partie 1

Faire la différence entre un modal, un auxiliaire et un verbe en anglais : partie 2

Quelle est la différence entre UN MODAL - UN AUXILIAIRE et UN VERBE en anglais - partie 2

En résumé

résumé des verbes modaux en anglais

Les verbes modaux et les auxiliaires :

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    Hi! My name's Adrien

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