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La conjugaison du past continuous (passé continu)

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Le past continuous est un temps de la langue anglaise utilisé pour parler d’une action ou d’un événement qui était en train d’avoir lieu à un moment donné du passé, il correspond à l’imparfait en français.

Il se forme de la manière suivante : sujet + auxiliaire be au prétérit + forme en -ing + complément. Par exemple : I was cooking meat. = Je cuisinais de la viande.

Les différentes manières de nommer le past continuous

Vous retrouverez de nombreuses dénominations pour parler du past continuous. En anglais et en français, vous retrouverez régulièrement ces variations :

  • past progressive
  • passé continu
  • passé progressif
  • prétérit continu (par opposition au prétérit simple)
  • prétérit progressif (là aussi, par opposition au prétérit simple)

Et même parfois, de façon un peu plus familière :

  • prétérit en ING
  • prétérit en be + ING

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Quand utiliser le passé continu en anglais ?

Il existe 2 grands cas de figure où son emploi est nécessaire :

  1. le past continuous sert à parler d’une action en cours dans le passé,
  2. et il sert à exprimer un souhait au présent.

Mais attention : certains verbes s’emploient très difficilement avec ce temps.

Pour parler d’une action en cours dans le passé

Le passé progressif est utilisé pour évoquer une action ou un événement en cours de déroulement dans le passé. Ici, l’équivalent français est l’imparfait de l’indicatif.

Voici quelques exemples pour mieux comprendre :

AnglaisPhonétiqueFrançaisAudio
I was working.aɪ wɒz ˈwɜːkɪŋJe travaillais.
She was not sleeping.ʃiː wɒz nɒt ˈsliːpɪŋElle ne dormait pas.
Were you listening to the radio?wɜː juː ˈlɪsnɪŋ tuː ðə ˈreɪdɪəʊÉcoutais-tu la radio ?
Was it raining?wɒz ɪt ˈreɪnɪŋEst-ce qu’il pleuvait ?

Pour exprimer un souhait au présent

Utilisé après le verbe to wish (= souhaiter) au présent, le passé progressif sert à exprimer un souhait ou un désir.

Voici quelques exemples pour mieux comprendre :

AnglaisPhonétiqueFrançaisAudio
I wish I was / were running faster.aɪ wɪʃ aɪ wɒz / wɜː ˈrʌnɪŋ ˈfɑːstəJe rêverais de courir plus vite.
She wishes she was / were working for another company.ʃiː ˈwɪʃɪz ʃiː wɒz / wɜː ˈwɜːkɪŋ fɔːr əˈnʌðə ˈkʌmpəniElle souhaiterait travailler pour une autre entreprise.

Avez-vous remarqué ? Lorsque le prétérit progressif sert à exprimer un souhait, on peut employer were à toutes les personnes, c’est-à-dire également avec I (= je) et he, she, it (= il, elle).

Comment traduire le past continuous en français ?

Le past continuous a un équivalent français : l’imparfait. Dans la langue française, l’imparfait situe l’énoncé dans un moment indéterminé avant le moment présent ou avant le moment du récit.

Par exemple, la phrase anglaise Mike was listening to her speech (au passé continu) pourra se traduire par la phrase française “Mike écoutait son discours” (à l’imparfait).

Comment conjuguer les verbes au past continuous ?

Il suffit d’utiliser l’auxiliaire be au past simple puis d’ajouter le participe présent (terminaison en -ING) du verbe à conjuguer. Par exemple : We were swimming in the sea. = Nous nagions dans la mer.

Rappel, vous retrouverez l’auxiliaire be sous quatre formes principales : was, were, wasn’t, weren’t.

Tableau de conjugaison du verbe être au passé aux formes affirmative, interrogative et négative.

Exemples :

  • I was sleeping. = J’étais en train de dormir.
  • You were not helping your brother. = Tu n’étais pas en train d’aider ton frère.
  • Were they listening to Robert? = Écoutaient-ils Robert ?

Les cas particuliers

Prendre la base verbale et ajouter la terminaison -ING : rien de plus simple, n’est-ce pas ? Presque !

Quelques verbes font exception :

  • les verbes d’une syllabe terminant par une combinaison consonne-voyelle-consonne
  • les verbes terminant par une combinaison voyelle-consonne et dont l’accent tonique est placé sur la dernière syllabe

Les verbes d’une syllabe terminant par une combinaison consonne-voyelle-consonne

Pour ces verbes, vous devez doubler la consonne finale avant de la faire suivre par la terminaison -ING.

Voici 2 exemples :

  • to drop devient dropping = faire tomber, laisser tomber
  • to stop devient stopping = arrêter

Les verbes terminant par une combinaison voyelle-consonne et dont l’accent tonique est placé sur la dernière syllabe

Pour ces verbes aussi, vous devez doubler la consonne finale avant de la faire suivre par la terminaison -ING. Vous retrouvez ici un rappel sur l’accent tonique.

Voici 2 exemples :

  • to refer devient referring = faire référence à
  • to begin devient beginning = commencer

À noter : parfois, plusieurs orthographes sont acceptées ! C’est le cas du verbe to travel (= voyager) : en anglais américain, on écrira traveling, mais en anglais britannique, on préférera travelling.

À noter : il n’y a pas besoin de connaître la liste classique des verbes irréguliers (exemple : to break, broke, broken = casser), car le participe passé n’est pas utilisé pour former ce temps.

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Former des phrases au past continuous

En fonction du type de phrase : affirmative, négative ou interrogative, l’ordre des mots sera différent au past continuous. Le sujet, l’auxiliaire be et la base verbale en -ING changeront de place :

  • Phrase affirmative : sujet + was / were + participe présent + complément.
  • Phrase négative : sujet + was / were + not + participe présent + complément.
  • Phrase interrogative : was / were + sujet + participe présent + complément.
TypeAnglaisPhonétiqueFrançaisAudio
AffirmatifYou were walking in the park.juː wɜː ˈwɔːkɪŋ ɪn ðə pɑːkTu marchais dans le parc.
NégatifYou were not / weren’t walking in the park.juː wɜː nɒt / wɜːnt ˈwɔːkɪŋ ɪn ðə pɑːkTu ne marchais pas dans le parc.
InterrogatifWere you walking in the park?wɜː juː ˈwɔːkɪŋ ɪn ðə pɑːkMarchais-tu dans le parc ?

Les verbes qui ne s’emploient pas (ou peu) avec le past continuous

Certains verbes ne s’emploient que rarement avec ce le past continuous. Pourquoi ? Parce que leur sens ne renvoie pas réellement à des actions, mais plutôt à des perceptions ou à des concepts. Avec ces verbes, le past simple est donc plus adapté.

Le verbe to be

En anglais, le verbe être se croise est rarement conjugué ce temps, car il s’agit d’un verbe d’état.

Les verbes d’opinion

Voici quelques exemples :

  • to know = savoir
  • to suppose = supposer
  • to believe = croire
  • to doubt = douter
  • to prefer = préférer
  • to consider = considérer

Les verbes de perception

Voici quelques exemples :

  • to see = voir
  • to hear = entendre
  • to taste = goûter
  • to smell = sentir
  • to feel = se sentir

Les verbes qui expriment des sentiments ou une appréciation

Voici quelques exemples :

  • to like = aimer, apprécier
  • to love = aimer
  • to hate = détester
  • to hope = espérer
  • to regret = regretter
  • to fear = craindre, avoir peur

Les verbes qui font appel au souvenir, à l’imagination

Voici quelques exemples :

  • to imagine = imaginer
  • to forget = oublier
  • to know = savoir
  • to remember = se souvenir

Avec ces verbes, un usage peu courant… mais pas impossible !

Attention : dans certains contextes, l’usage du past continuous est possible pour la série de verbes évoqués à l’instant. On l’utilisera notamment pour exprimer un ressenti en cours.

Voici quelques exemples pour mieux comprendre :

AnglaisPhonétiqueFrançaisExplicationAudio
I felt good.aɪ fɛlt gʊdJe me sentais bien.Past simple : en général.
I was feeling good.aɪ wɒz ˈfiːlɪŋ gʊdJe me sentais bien.Past continuous : c’était le cas à ce moment dans le passé.
You were rude.juː wɜː ruːdTu étais impoli(e).Past simple : c’est un trait qui caractérisait ta personnalité.
You were being rude.juː wɜː ˈbiːɪŋ ruːdTu étais impoli(e).Past continuous : c’était le cas à ce moment dans le passé.

Past simple, past continuous, past perfect : quelles différences ?

Dans la conjugaison anglaise, le passé peut être exprimé à travers plusieurs temps verbaux, notamment :

  • le past continuous, détaillé dans cette fiche
  • le past simple
  • le past perfect

Le past simple (ou prétérit simple) sert principalement à exprimer une action du passé qui est révolue et, par conséquent, n’a pas de connexion avec le présent. On reconnait les verbes au prétérit par leur terminaison en -ED, sauf pour les verbes irréguliers.

Le past perfect simple (ou pluperfect), quant à lui, est employé pour exprimer une action passée antérieure à une autre. Il se construit à l’aide du participe passé et non du participe présent (forme en -ing).

Quelle est la différence entre participe présent et gérondif ?

Nous venons d’évoquer le participe présent, et certains d’entre vous se demandent peut-être ce qui le distingue du gérondif. Au niveau de la construction, sachez qu’il s’agit exactement de la même chose : les deux sont constitués de la base verbale à laquelle on ajoute la terminaison -ING.

La différence dépend seulement du rôle tenu par ce verbe dans la phrase. Lorsqu’il est accompagné de l’auxiliaire be pour former les formes continues, il s’agit d’un participe présent ou present participle. En revanche, lorsqu’il est sujet ou objet de la phrase et, de fait, considéré comme un nom, il s’agit d’un gérondif ou gerund.

FormeAnglaisPhonétiqueFrançaisAudio
Participe présentShe was singing.ʃiː wɒz ˈsɪŋɪŋElle chantait.
Participe présentShe used to love singing.ʃiː juːzd tuː lʌv ˈsɪŋɪŋElle adorait chanter.
GérondifSinging was what she preferred.ˈsɪŋɪŋ wɒz wɒt ʃiː prɪˈfɜːdLe chant était ce qu’elle préférait.

En résumé

Past continuous en anglais

Exercices

Pour associer la pratique à la théorie, voici quelques exercices sur le past continuous en anglais, suivis de leur correction. Good luck! Pour plus d’entraînement, retrouvez la fiche d’exercices sur le past continuous.

Exercice 1 : mettez ces phrases au past continuous en anglais

  1. At 1 o’clock, I (eat) lunch.
  2. you (email) me when I called you yesterday?
  3. The sun (shine) every day last spring.
  4. My dad (sing) constantly songs when he drove us to school.
  5. My dog (has) a terrifying dream last night.
Correction de l’exercice 1
  1. At 1 o’clock, I was eating lunch.
  2. Were you emailing me when I called you yesterday?
  3. The sun was shining every day last spring.
  4. My dad was constantly singing songs when he drove us to school.
  5. My dog was having a terrifying dream last night.

Exercice 2 : traduisez ces phrases en utilisant le past continuous

  1. Je préparais le dîner quand nos invités sont arrivés.
  2. Nous étions assis dehors.
  3. Les enfants riaient à gorge déployée : c’était un super moment !
  4. Andy préparait la pizza pendant que Dina lui parlait.
  5. Ed attendait toute la journée à la maison.
Correction de l’exercice 2
  1. I was making dinner when our guests showed up.
  2. We were sitting outside.
  3. The kids were laughing out loud: it was such a great moment!
  4. Andy was making pizza while Dina was talking to him.
  5. Ed was waiting at home all day

Exercice 3 : conjuguez ces verbes au past continuous

  1. They drink.
  2. My husband talks.
  3. You do.
  4. She jumps.
  5. The audience applauds.
Correction de l’exercice 3
  1. They were drinking.
  2. My husband was talking.
  3. You were doing.
  4. She was jumping.
  5. The audience was applauding.

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Diplômé d’une licence de langues étrangères en anglais et allemand, polyglotte (français, anglais, russe et allemand), Adrien a créé plus de 1500 cours d'anglais accessibles sur la chaîne YouTube de ISpeakSpokeSpoken.

Ses formations en e-learning comme Parlez Anglais en 60 Jours ont déjà été suivies par plus de 10 000 étudiants. Sa philosophie ? Tout le monde peut parler anglais à l'aide d'un bon formateur, un fil conducteur et l’occasion de pratiquer.

C’est pourquoi, il consacre la plus grande partie de ses journées depuis 2016 à développer la communauté et le contenu ISpeakSpokeSpoken. Que ça soit la leçon que vous venez de lire, une vidéo de la chaîne YouTube, une formation en e-learning ou encore l’Académie ISpeakSpokeSpoken vous avez toutes les cartes en main pour parler anglais !

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30 réflexions au sujet de “La conjugaison du past continuous (passé continu)”

  1. Adrien,

    Dit on pour “j’habite ici depuis 4 ans”: i have been living here since 4 years or i have lived here since 4 years.
    J’avais tendance à dire la 1ere phrase avant ton cours sur le present perfect.

    Merci pour ton site

    Répondre
    • Hi Paul,

      Merci pour ton message.

      En fait tu pourrais utiliser le present perfect (have live) ou le present perfect continuous (have been living).
      En utilisant, le present perfect continuous, tu accentues la durée de l’action.

      Par contre, tu dois absolument utiliser la préposition “for” dans cette situation.

      Voici les phrases correctes :
      I have lived here for 4 years ou I have been living here for 4 years.

      I hope it helps.
      Si tu as toujours des questions, n’hésite pas !

      Adrien ????

      Répondre
  2. J’adore l’anglais et j’aime beaucoup votre manière d’expliquer par rapport au temps

    Répondre
  3. Tout est très bien expliqué mais j’ai un peu de difficulté quand il y a le past simple et le past continuous dans la même phrase, as-tu une petite vidéo pour cela Adrien ? Un phrase simple c’est OK mais quand il y en a plusieurs je mélange mes pinceaux 😊😉😁. Merci pour tout, quand je ne comprend pas les explications de ma prof….. Un petit tour ici et tout est réglé, mille fois merci encore ainsi que pour tes précieux encouragements ✌️

    Répondre

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